Joseph Dalton Hooker

200 aniversario de Joseph Dalton Hooker

Joseph Dalton Hooker

200 aniversario de Joseph Dalton Hooker

Tal día como hoy, 30 de junio, nacía en 1817 el botánico y explorador inglés Joseph Dalton Hooker.

Siendo aún muy joven, en 1839, se embarcó como médico cirujano en la expedición de Ross a la Antártida. Pero a Hooker lo que le gustaba desde niño era recolectar plantas tal y como le había enseñado su padre, eminente botánico también, así que volvió con una buena colección de musgos y líquenes de los que hizo también toda clase de dibujos. No olvidemos que la formación de cualquier científico naturalista del siglo XIX incluía una cierta destreza artística para poder captar aquello que aún se escapaba del objetivo fotográfico.

El joven Dalton volvió a Inglaterra en 1843 y se dedicó a estudiar plantas fósiles y a ligar con la hija del profesor de botánica John S. Henslow y tutor de Charles Darwin, que ya por aquella época le estaba dando forma a su obra “El origen de las especies”. Ni que decir tiene que tanto Hooker como Darwin fueron amigos y colegas toda su vida, siendo el propio Hooker el que convenció al padre de la teoría de la evolución de que hiciera públicas sus conclusiones científicas.

Pero el gran viaje de Hooker comenzaría en 1847, cuando se embarca, vía Suez, hasta la India y de allí al Himalaya, convirtiéndose en el primer europeo en estudiar la flora de la región. Acompañado de guías locales el botánico estuvo tres años recorriendo Nepal y Tíbet. Fruto de esta experiencia publicó “Diario del Himalaya”, dedicado a su amigo Darwin. También le debemos a Hooker la que se considera primera imagen del monte Everest, cuando se le conocía como Chomolungma (Madre del universo, en tibetano). En aquel momento todo el mundo aún creía que el pico más alto era el Kanchenjunga, que hoy sabemos es la tercera cumbre más elevada después del Everest y el K2. El dibujo es un boceto a lápiz en el que se adivina al fondo la silueta del Everest emergiendo de un mar de nubes. El apunte tomado del natural se conserva en los archivos del jardín botánico de Kew (Londres) y fue realizado en diciembre de 1848.

Ya de vuelta, Hooker se dedicó a elaborar su magna obra botánica dedicada a la flora de la India, encargándole al consagrado ilustrador Walter Hood Fitch la realización de las litografías que acompañaban al texto. También Fitch le dio color al boceto del Everest.

Aún tuvo tiempo el científico de embarcarse en otros viajes: Palestina, Marruecos, Estados Unidos,… aumentando así su formación como botánico. Joseph Dalton Hooker murió con 94 años en 1911.